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La cera de abejas

¿Has pensado alguna vez en lo maravilloso que es, que  haya materiales comunes que al día de hoy ni los científicos entienden completamente? a mí me parece fascinante!

Me di cuenta de este caos mientras investigaba para hacer cera encáustica, los científicos todavía no tienen controlados los más de 280 compuestos (111 volátiles) que forman la cera de abejas.

En este post voy a explicar lo que es la cera de abejas y cómo su naturaleza nos orienta en la manera en que debemos utilizarla en encáustica.

¿Te puedes imaginar que ni los alemanes tuvieron nunca una norma cera de abejas DIN? (cuando tenían una sobre la curvatura máxima de los pepinos :-))

¿Sabías que hay una cosa tal que se hace llamar cera de abejas sintética? Para evitar ser demasiado crítica con las políticas y los políticos de la UE sólo una declaración: En Europa 2016 se puede comprar cualquier cosa con la etiqueta de cera de abejas, y no vamos a cambiar esto me temo.

Por este motivo es imprescindible tener un conocimiento mínimo de la materia prima de la encáustica, especialmente si vivimos en Europa y todas las referencias y proveedores que encontramos en los libros de la encáustica y sitios web de Internet están en Estados Unidos.

Qué es la cera de abejas

 El término “cera” se refiere sólo a una sustancia que tiene las siguientes propiedades:

  • Que es sólida a temperatura ambiente
  • Pero que tiene una baja temperatura de fusión
  • Que solidifica cuando se enfría
  • Poco viscosa justo por encima de la temperatura de fusión
  • Que es insolubles en agua

¿Qué es la cera de abejas, entonces?

Voy a tratar de centrarme exclusivamente en aquellas características que son relevantes para pintar con cera de abejas (encáustica), de lo contrario os puedo aburrir incluso más de lo necesario… soy consciente de lo árido que puede resultar este tema si lo que te interesa es el manos a la obra.

  • Las abejas producen cera para construir sus colmenas, la miel es sólo el subproducto que alimenta a las abejas con el objetivo de que fabriquen la cera. Las abejas obreras consumen entre 3-4 kilos de miel cada una para producir un kilo de cera kilo. Ahhh…ahora podemos entender el precio de la cera de abejas en el mercado….
  • Las abejas producen cera blanca, que con el tiempo se contamina por el polen, propólis y suciedad que es lo que la vuelve amarilla. Cuanto más antigua sea la colmena más oscura es la cera.
  • Aunque el punto de fusión de la cera de abejas es de aproximadamente 60 ° C, es interesante saber que la cera se excreta en estado líquido a temperatura ambiente. La cera líquida cristaliza después volviéndose sólida y como la conocemos nosotros.
  • Diferentes tipos de abejas producen diferentes tipos de cera (con características diferentes), Apis melífera es la abeja europea y produce lo que conocemos en Europa como cera de abejas estándar, pero hay abejas asiáticas, africanas … y así sucesivamente. Con el mercado global en Europa se vende cera de todas las partes del mundo. Desde el boom económico chino, los mercados europeos están saturados con cera de abeja china, que es más barata, suele venir mal etiquetada  y mal etiquetados, pero ¿por qué no ?, puede ser que valgan la prueba.
  • La fórmula química de la cera de abejas es C15H31COOC30H61, ¿qué significa esto? para nosotros simplemente que está formada por  oxígeno, hidrógeno y carbono en diferentes proporciones y uniones.
  • La cera de abejas flota en el agua, es relativamente dura en estado sólido, se pone blanda alrededor de 40 ° C y se funde a 62-64ºC.
  • Se puede quemar cuando se pone encima de 200 ºC.
  • Para subir 1ºC la temperatura de la cera de abejas, se requiere el doble de calor que para aumentar la temperatura de cualquier aceite y, “atención” lo que es más importante, requiere una gran cantidad de energía sólo para derretirse.
  • La cera de abeja en bruto necesita ser filtrada para obtener la cera comercial, tradicionalmente se hace poniendo la cera tal como sale de la colmena en sacos de tela dentro de recipientes de agua al calor. Cuando la temperatura del agua va subiendo, la cera ya derretida va subiendo escapándose de la tela y los contaminantes se quedan en los sacos.
  • La extracción química (por disolventes) es factible, pero los contaminantes, el polen y el propólis también se disuelven, y la calidad de la cera se ve afectada.
  • La cera de abejas filtrada al 100% todavía tiene un color amarillo debido a los carotenos del propolis, que no son hidrosolubles. Para deshacerse de este color, tradicionalmente se exponía la cera al sol en láminas muy finas durante días.
  • El blanqueo químico también es posible, pero cambia la estructura de la cera haciéndose más frágil.
  • A pesar de la cera de abejas es un material bastante estable (los retratos de Al Fayum ahí están después de XX siglos…),pero,  una vez que se calienta, sus componentes volátiles (ésteres) cambian sus enlaces químicos, de forma que cada vez que se calienta la cera su estructura cambia ligeramente. Probablemente esa es la razón por la cera de abejas es tan difícil de caracterizar (y probablemente la razón por la que no les gusta mucho su estudio a los químicos, son los biólogos en general los que se ocupan de su estudio). Cuanto más tiempo se calienta o a temperaturas más altas la degradación y pérdida de ésteres es mayor. Estos cambios influyen en las características físicas de la cera.
  • La estructura de la cera de abejas es cristalina, el proceso principal de re cristalización dura 3-4 meses (pero la cristalización completa dura  hasta un año)
  • Hoy en día es muy común encontrar la cera de abejas también en alimentos, farmacopea y en la cosmética. Para su uso farmacéutico, en Estados Unidos se llama la USP (-NF), en Europa como aditivo alimentario E 901. Pero esto, Les puedo decir, no nos ayuda mucho . Sólo se refiere a Cera flava (natural-amarilla) cera alba (blanqueada).
    ¿Qué significa esto?

Si sospechas que tu cera de abejas está adulterada, posiblemente lo esté. Te daremos unas pistas de cómo cerciorarse un un próximo post

Consejos para pintar con cera de abejas

Cómo derretir la cera de abejas para la encáustica. Hay que evitar derretir más cera de la que se necesita y, sobre todo, hay que evitar el sobrecalentamiento, ya que con cada sobre-calientamiento la cera se convierte en más frágil y más oscura.

La paciencia. Si ves que la cera al calor no se está derritiendo al principio hay que ser paciente, no intentes acelerar el proceso, este efecto se debe a la cera de abejas tiene un calor de fusión muy alto y es preciso que absorba mucha energía sólo para empezar a derretirse.

La ventilación. Los componentes volátiles se evaporan de la cera cuando la calentamos. Ten siempre el estudio bien ventilado. ¿Cuánto es bien ventilado? te preguntarás. En nuestra opinion no es suficiente con abrir la ventana, hay que generar una ventilación cruzada, lo mismo que harías cuando hace calor y quieres estar fresquito… Si después de  pintar con cera de abejas  te duele la cabeza o te escuecen los ojos, apaga todo y ventila a conciencia, es hora de plantearse otra solución para ventilar.

La cera natural (amarilla) Para pintar con cera de abejas se puede utilizar : la cera de abejas en bruto, la cera de abejas refinada o la cera de abejas blanqueada. Cuánto más transparencias quieras usar más refinada y blanqueada tendrá que ser la cera . La calidad del filtrado en Europa no es un problema (a menos que compres la cera a algún productor local), la cera de abeja que se obtiene en el mercado (Amazon, Ebay, etc) está completamente filtrada, no encontrarás restos sólidos en ella, pero aún así, todavía es muy amarilla.
La cera de abejas blanqueada para encáustica. El problema real con cera de abeja es el proceso de blanqueo. Si lo que quieres es  cera de abejas blanca, pero no blanqueada químicamente, todavía no la he descubierto, ya que no en la mejor cera se especifica el proceso de blanqueo. Debemos evitar ceras blanqueadas químicamente, principalmente debido a su fragilidad, cualquier golpe, incluso leve en el soporte hará que salte la cera de los bordes.

Blanqueado solar. Si, no encuentras una cera de abejas comercial que te guste, una solución es comprar de cera de abejas natural 100% pura filtrada en perlas (o escamas) y exponerla al sol durante un par de semanas (que funciona de maravilla!)

El único laboratorio de ceras en Europa se encuentra en Alemania, por lo visto para testar  ceras hacen falta equipos muy sofisticados  como los cromotógrafos …

Por mi parte ya estoy trabajando en “pruebas de andar por casa” de la cera de abejas, pero me llevará algún tiempo antes de que esté listo para escribir sobre ello, si no puedes esperar, te sugiero probar el encaustic medium de R&F .

¡buena suerte!

El mercado Europeo está inundado de cera de abejas procedente de China, que es más pastosa y blanquecina. 

Recuerda:

Siempre ten bien ventilado tu estudio, utilices la técnica que utilices

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